¿Por qué las Hormigas no pierden el camino?

Los científicos, de la Universidad de Sussex, han mostrado con precisión cómo funciona la estrategia de navegación visual de las hormigas.

En su primer viaje a un emplazamiento de alimentos, ésta sigue un sendero químico dejado por compañeras anteriores. Una forma lenta de viajar, puesto que la hormiga necesita caminar con sus antenas dirigidas hacia el suelo.

Sin embargo, esta ruta inicial le permite conocer una estrategia eficaz. En ese primer viaje, las hormigas se aprenden las imágenes de la ruta a medida que avanzan. Y en los viajes posteriores al lugar, se orientan valiéndose de rasgos específicos del paisaje y sus recuerdos sobre los mismos.

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En el estudio, los científicos constataron que las hormigas empleaban juegos diferentes para recordar marcas específicas del terreno, dependiendo de si avanzaban hacia la comida, o si ya se habían abastecido y se dirigían de regreso al hormiguero. Las hormigas conservan muchos recuerdos y cuentan con mecanismos para activar los correctos.

Para analizar la capacidad de memorización de las hormigas, los investigadores prepararon una situación que resultase visualmente ambigua para ellas. Se las habituó a encontrar comida en un punto concreto ubicado entre dos cilindros de diferentes tamaños. Entonces, los cilindros fueron reemplazados por dos del mismo tamaño. En esta situación, las hormigas sólo eran capaces de orientarse hasta el lugar correcto cuando algún rasgo adicional era introducido en el entorno a modo de punto de referencia.

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Los investigadores refinaron sus experimento en como las hormigas selección solo los recuerdo que le son útiles en ese momento. Según explicó el investigador principal, Tom Collett, (Centro de Neurociencias de la Universidad de Sussexde) Para demostrar que usan memoria visual para navegar, entrenaron hormigas para encontrar comida colocada a 10 centímetros de un cilindro. Para eso duplicaron el tamaño del cilindro, y las hormigas buscaron la comida a 20 centímetros, donde el tamaño relativo en la retina de ese rasgo del terreno (el cilindro) era el mismo.

Conocer mejor la estrategia de orientación visual de las hormigas podría ayudar al desarrollo de robots autónomos. La conducta de los insectos es mucho más similar a la de las máquinas que la de los mamíferos, y las hormigas son mucho menos flexibles en su uso de estrategias de navegación. Esto hace más fácil entender cómo operan tales estrategias, y posibilita diseñar robots que circulen siguiendo principios similares.

Sin duda es impresionante la manera en que las hormigas se dirigen, y la capacidad que tienen de recordar.

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